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Le journal de la NCAA – Semaine 3 : Florida assomme (encore) Tennessee !

Tyrie Cleveland a crucifié les Vols à la toute dernière seconde …

Le journal de la NCAA – Semaine 3 : Florida assomme (encore) Tennessee !

Le match de la semaine

Florida (24) – Tennessee (23) : 26-20

Classique de la division SEC Est, le duel entre Florida et Tennessee est aussi devenu une rivalité haletante ces dernières années. En 2015, un touchdown du receveur Antonio Callaway avait brisé les espoirs des Volunteers à la dernière seconde. Un an plus tard, et malgré un large avantage pour les Gators à la pause, Tennessee avait renversé la vapeur pour infliger une défaite cuisante aux joueurs de Gainesville. Cette « belle » était donc particulièrement attendue. Et sans surprise, les défenses ont longtemps pris le pas sur les attaques.

Incapable de marquer le moindre touchdown offensif lors du premier match contre Michigan, Florida progresse bien sur sa première série mais doit rapidement se contenter d’un field goal d’Eddy Pineiro pour ouvrir le score (3-0). Les Floridiens punissent ensuite le quarterback Quinten Dormady (21/39, 259 yards, TD, 3 INT) sur une interception du linebacker David Reese près de sa zone rouge.

A l’instar du Ohio State-Oklahoma de la semaine passée, la première mi-temps restera cadenassée. Trois field goals en tout et pour tout, pour un avantage de 6-3 pour les locaux à la pause. Le kicker des Vols, Brent Cimaglia a bien l’occasion d’égaliser en toute fin de deuxième quart mais rate sa cible, sur un coup de pied de 47 yards.

Cette inefficacité offensive perdure au retour des vestiaires. Sauf qu’au-delà du bon travail des défenses, les turnovers plombent aussi les attaques respectives. Le coureur des Gators, Lamical Perine, perd d’abord un précieux ballon près des 50. Mais Quinten Dormady ne bonifie pas l’offrande en se faisant intercepter par Duke Dawson devant l’en-but adverse.

Tennessee est pressant mais aussi terriblement maladroit. Après un nouveau field goal manqué par Cimaglia, Dormady est intercepté dans ses 20 yards pour une interception et un « Pick-6 » du cornerback C.J. Henderson, son deuxième en deux rencontres (13-3). Les Volunteers changent de kicker, mais Aaron Medley n’est pas plus en réussite avec un coup de pied manqué de 44 yards.

Vient sans doute l’un des tournants de cette rencontre. Sur une course plein centre, le coureur freshman de Florida, Malik Davis (94 yards), prend la poudre d’escampette. Mais arrivé à quelques centimètres de la ligne d’en-but, il perd le ballon sur un fumble provoqué par le cornerback Justin Martin. Touchback et ballon récupéré par Tennessee, un moindre mal pour les visiteurs. Moins de deux minutes plus tard, le coureur John Kelly (237 yards au total, TD) trouve les espaces dans la défense floridienne pour ramener son équipe à trois petits points (13-10).

Au grand plaisir du Swamp, le match commence enfin à devenir animé et explosif. Florida profite même d’un bon retour de Tyrie Cleveland (93 yards, TD) pour inscrire son premier touchdown offensif de la saison, sur une réception de Brandon Powell (20-10). Mais John Kelly, encore lui, amène le cuir dans la moitié de terrain adverse, pour permettre au tight end Ethan Wolf d’être trouvé en bord de touche et dans la end-zone (20-17).

Quatre minutes au chrono : Florida doit avant tout gérer. Mais le quarterback Feleipe Franks (18/28, 212 yards, 2 TD, INT) prend des risques inconsidérés plein centre et se fait intercepter par le nickelback Rashaan Gaulden dans ses 30 yards. Longtemps maladroit, le kicker Aaron Medley se distingue enfin au bon moment, avec le field goal de l’égalisation (20-20).

Nous voilà donc partis pour une prolongation. A première vue. Car comme en 2015, une dernière action salvatrice va venir libérer les fans des Gators. Neuf secondes à jouer et plus de temps mort pour une équipe de Florida située dans ses 40. Les options sont donc limitées pour les joueurs de Jim McElwain. Pourtant, plutôt que de poser le genou, Franks joue crânement sa chance, avec une passe Ave Maria de 63 yards. Au duel avec Micah Abernathy, Tyrie Cleveland est trouvé plein centre, en fond d’en-but, pour l’explosion de joie des 87 000 spectateurs présents.

Pas toujours convaincant, Florida se garde le droit de conserver sa place dans le top 25. Pour Tennessee, il s’agira de rebondir au plus vite après une nouvelle fin de match haletante et une défaite crève-cœur.

Autres principaux résultats

Le champion national a eu raison du Heisman Trophy. Clemson (3) a montré les muscles sur le terrain de Lousiville (17) pour s’imposer sereinement, 47 à 21. Plus équilibrée, l’attaque des Tigers aura déroulé avec un jeu au sol performant (297 yards au total). Malgré ses 381 yards et 3 touchdowns, Lamar Jackson a souffert, concédant même un « Pick-6 » du linebacker Dorian O’Daniel.

USC (4) s’est (encore) fait peur contre Texas, mais a arraché un succès salvateur, après une double prolongation (27-24 a.p.). Sous les yeux de Vince Young, bourreau des Trojans en 2006, le quarterback freshman de Texas, Sam Ehlinger pensait bien avoir offert la victoire aux Longhorns sur un touchdown à la réception d’Armanti Foreman. Mais derrière les 397 yards et 3 touchdowns de Sam Darnold, les Californiens ont arraché la prolongation sur field goal avant de provoquer un fumble fatal grâce au lineman Christian Rector.

Mississippi State a marqué les esprits dans l’affiche de conférence SEC qui l’opposait à LSU (12). Le quarterback Nick Fitzgerald a fait agoniser l’excellente défense des Tigers, lors de la victoire des Bulldogs, 37-7. Il termine avec 266 yards et 4 touchdowns sur l’ensemble de la partie.

Peu de frayeur pour Alabama (1) et Oklahoma (2) respectifs vainqueurs de Colorado State (41-23) et Tulane (56-14). 579 yards et 6 touchdowns : c’est le bilan cumulé des deux quarterbacks Jalen Hurts et Baker Mayfield à la passe.

Ça passe aussi pour Washington (6) tombeur de Fresno State (48-16), Virginia Tech (16) tranquille à East Carolina (64-17) et Georgia (13) contre l’équipe de deuxième division Samford (42-14). Pour Auburn (15), il sera plus difficile de fanfaronner, avec un succès étriqué contre une équipe de I-AA, Mercer (24-10).

Les favoris de la conférence Big Ten ont tous gagné, mais ont connu des fortunes diverses. Si Penn State (5) n’a fait qu’une bouchée de Georgia State (56-0) de même que Wisconsin (10) à BYU (6-40), Ohio State (8) a encore mis du temps à démarrer contre Army mais s’impose assez facilement (38-7). De son côté, Michigan (7) a inquiété de nouveau, notamment en attaque, contre Air Force (29-13).

La machine à points Oklahoma State (9) s’est de nouveau montrée impitoyable à Pittsburgh. Avec 497 yards et 5 touchdowns (tous inscrits dès le premier acte), le quarterback Mason Rudolph a facilité la tâche de son programme, les menant à une victoire 59-21. Autre équipe en forme dans la Big 12, TCU (20) a fait craquer SMU en seconde période pour l’emporter 56-36.

L’heure est au sérieux doute pour certaines équipes de Pac-12. Une semaine après son revers à USC, Stanford (19) a enchainé un deuxième revers de suite en étant surpris à San Diego State (20-17). Pas mieux pour une formation d’UCLA (25) sans défense contre Memphis et l’excellent quarterback Riley Ferguson (398 yards, 6 touchdowns). Josh Rosen a pourtant tout tenté avec 463 yards et 4 touchdowns mais a concédé un « Pick-6 » fatal. Enfin, rien ne va plus pour Oregon State, écrasé pour la énième fois à Washington State (21), 52-23. Le quarterback Luke Falk a été étincelant, avec 396 yards et 6 touchdowns.

Assez inquiétant depuis le début de la saison, South Florida (22) s’est refait la cerise lors de la venue d’Illinois. Victoire 47-23, avec 386 yards et 5 touchdowns pour le quarterback Quinton Flowers.

Stanford n’est pas la seule équipe du top 25 à avoir été épinglée la nuit dernière. Kansas State (18) s’est heurté à l’excellente défense de Vanderbilt lors de la victoire surprise des Commodores (14-7). Le cornerback Joejuan Williams a notamment été précieux avec 6 plaquages et 3 passes défendues.

Pas classé, Nebraska se serait quand même passé de l’affront connu à domicile contre Northern Illinois. Une défaite 21-17 que n’a pu éviter le quarterback Tanner Lee, encore auteur de nombreux turnovers, avec 3 interceptions et un « Pick-6 ».

Déjà l’heure de prendre Purdue au sérieux ? Les Boilermakers n’ont laissé aucune chance à Missouri, à l’extérieur, pour une victoire éclatante (3-35). Anthony Mahoungou termine la partie avec 3 réceptions et 35 yards.

Encore porté par son jeu au sol (515 yards !), Notre Dame a battu Boston College à l’usure, du côté du Massachusetts (49-20). Le quarterback Brandon Wimbush s’est notamment régalé avec 207 yards et 4 touchdowns au sol.

South Carolina retombe de haut. Malgré un nouveau touchdown de son receveur superstar, Deebo Samuel, le programme n’a pas bonifié sa victoire à Missouri et s’incline contre Kentucky sur ses terres (13-23).

Les rencontres Florida State-Miami et UCF-Georgia Tech ont elles été reportées, conséquence des ouragans de ces derniers jours.

Les actions de la semaine

Jusqu’où s’arrêtera Deontay Burnett ? « Go-to-guy » attitré de Sam Darnold, celui qui enchaine les touchdowns à la réception sait aussi se montrer spectaculaire. Pour preuve, ce catch en plongeant en fond d’en-but pour mettre à genou Texas (27-24 a.p.).

 

Si Burnett a encore sorti le grand jeu, la réception de la semaine est clairement à l’actif de Quay Johnson, le receveur d’East Carolina réalisant un catch à une main en reposant le bout du pied gauche pour valider son big play. Insuffisant pour empêcher la déroute des siens contre Virginia Tech (17-64).

Florida a marqué les esprits avec son Ave Maria contre Tennessee. Mais TCU n’a pas été malheureux non plus dans cet exercice. SMU en a fait les frais juste avant la pause avec une passe de 38 yards de Kenny Hill réceptionnée dans le trafic par Jalen Reagor. 56-36, c’est le score final en faveur de Texas Christian.

Zoom sur : Jaylon Ferguson

Les linemen défensifs d’envergure commencent à devenir monnaie courante du côté de Louisiana Tech. Il y a eu Vernon Butler, sélectionné au premier tour de la draft 2016 par les Carolina Panthers. Il pourrait bientôt y avoir Jaylon Ferguson, pass rusher en chef des Bulldogs. Lors du choc de conférence USA, sur le terrain de Western Kentucky, le numéro 45 a joué un rôle crucial dans le succès des siens à la dernière seconde (22-23).
Mené 22-13 à la fin du troisième quart-temps, le programme de Ruston a recollé à deux points sur un touchdown du receveur Kameron McKnight. 22-20 et six minutes au chrono : la mission est claire pour l’attaque des Hilltoppers, jouer la montre. C’est sans compter sur Ferguson qui réalise un sack sur 3e tentative et force le punt à deux minutes du terme. Avant le field goal de la victoire dans la foulée. 6 plaquages, dont 2 pour perte, 2 sacks, c’est le bilan final du Bulldog qui met sur orbite son programme vers une nouvelle finale de conférence. Avant une sélection au premier tour de la prochaine draft ?

A ne pas manquer en semaine 4

Après l’ACC, la Pac-12 devrait être en ébullition cette semaine, avec le remake de la dernière finale de conférence Colorado-Washington (6). USC (4) devra aussi éviter le piège tendu par California, du côté de Berkeley.

Impressionnant contre LSU, Mississippi State n’aura pas vraiment de répit à l’heure d’un déplacement périlleux à Georgia (13). On retiendra enfin le choc de conférence Big 12, opposant les deux rouleaux compresseur Oklahoma State (9) et TCU (20), et le test intense et physique de Penn State (5) sur les terres d’Iowa.

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