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Show devant ! Les 10 nouvelles stars du début de saison NFL

Retenez bien ces noms. Si tout va bien, vous allez beaucoup les entendre dans les années à venir. Que ce soit en attaque ou en défense, plusieurs jeunes joueurs ont confirmé ces trois dernières semaines qu’ils devraient être des acteurs majeurs du futur immédiat de la NFL.

Entre confirmations et révélations précoces, revue d’effectif de ces perles que leurs franchises vont devoir polir et chérir.

Patrick Mahomes (QB, Chiefs, 23 ans)

Stats : 3 matchs, 66,7% de passes complétées, 896 yards, 13 touchdowns, 0 interception, 137,4 d’évaluation.

Forcément, Patrick Mahomes se retrouve tout en haut de la liste. Comment pourrait-il en être autrement. Le quarterback des Chiefs est lancé sur un rythme record. Avec 13 touchdowns en trois semaines, il est parti plus vite que Peyton Manning, qui avait lancé 12 touchdowns en trois semaines lorsqu’il a terminé avec 55 touchdowns en 2013.

Si on parle beaucoup des touchdowns, le plus impressionnant est peut-être que Mahomes n’a toujours pas lancé la moindre interception. Si Andy Reid et son staff font un super boulot, il n’y a pas de hasard. Mahomes est bien un excellent quarterback, et le futur de Kansas City.

Xavien Howard (CB, Dolphins, 25 ans)

Stats : 3 matchs, 5 plaquages, 4 passes défendues, 3 interceptions

Auteur de 10 réceptions pour 116 yards en semaine 2, Amari Cooper pensait peut-être avoir retrouvé le rythme. Et puis, il est tombé sur Xavien Howard en semaine 3. Le receveur d’Oakland s’est retrouvé limité à 2 réceptions pour 17 yards. Dans le même match, le cornerback de Miami a intercepté deux passes, dont une pour plier le match.

Selon le Palm Beach Post, Howard s’est déjà lié avec Cameron Wake, et ses coéquipiers, dont certains le surnomment « X-Factor » ont l’air de l’adorer.

« Il ne veut pas de prise à deux ou d’aide. Il dit, « Laisse moi ici tout seul », et en tant que safety, ça vous facilite la vie. Je suis content de l’avoir avec moi », explique notamment T.J. McDonald.

Howard est le leader sur les interceptions en NFL après trois semaines, à égalité avec Donte Jackson et Earl Thomas.

Darius Leonard (LB, Colts, 23 ans)

Stats : 3 matchs, 41 plaquages, 3 sacks, 2 passes défendues, 1 fumble forcé

Trop tôt pour faire d’un rookie une star ? Darius Leonard force la porte ! Sélectionné au second tour de la dernière Draft, l’ancien de South Carolina State ressemble déjà à une très bonne affaire. Il est absolument partout sur le terrain, et sa présence semble avoir grandement contribué à la surprenante agressivité de la défense des Colts en début de saison.

Les Colts sont 16e sur les yards encaissés, 14e sur les points encaissés, 15e contre la passe, 15e contre la course. Cela n’a l’air de rien, mais ils étaient 30e sur les points et yards encaissés l’an dernier. Si le retour d’Andrew Luck a permis à l’attaque de soulager un peu la défense, Leonard semble être le joueur qui fallait pour relancer la défense.

Christian McCaffrey (RB, Panthers, 22 ans)

Stats : 3 matchs, 271 yards au sol, 5,9 yards/course, 22 réceptions pour 157 yards

Christian McCaffrey peut-il faire le boulot en allant tout droit plutôt que vers l’extérieur ? Peut-être il être un coureur complet ? C’était la grande question à l’arrivée de l’ancien de Stanford en NFL, et elle subsistait un peu après sa campagne rookie. Les derniers jours semblent enfin avoir apporté des éléments de réponse. Oui, il peut.

Après trois semaines, il est le troisième coureur le plus productif de la NFL, derrière Matt Breida et Ezekiel Elliott. Tout ça en restant actif dans le jeu aérien, puisqu’il a capté 22 passes. Ses 184 yards au sol contre les Bengals ont apporté un soutien essentiel pour Cam Newton. Le duo pourrait être moteur pour ramener Carolina au sommet de la conférence NFC.

Myles Garrett (DE, Browns, 22 ans)

Stats : 3 matchs, 10 plaquages, 4 sacks, 2 passes défendues, 2 fumbles forcés

Garrett avait déjà montré des belles promesses lors de sa saison rookie (7 sacks en 11 matchs). Mais il fallait confirmer. Il le fait avec brio depuis le début de la saison. Avec 4 réalisations, il est le leader en NFL sur les sacks, et il est le moteur d’une bonne défense de Cleveland.

À seulement 22 ans, le joueur des Browns devrait être un des pass rushers majeurs de la ligue dans la décennie à venir.

Alvin Kamara (RB, Saints, 23 ans)

Stats : 3 matchs, 141 yards au sol, 3,8 yards/course, 30 réceptions pour 289 yards, 3 touchdowns cumulés

Pas vraiment une pépite cachée, puisque Kamara est le rookie offensif de l’année en titre. Mais confirmer n’est pas toujours chose aisée. Et même si Kamara gagne moins de yards par course que l’an dernier, il reste une pièce maitresse du jeu offensif des Saints.

Polyvalent, il est le symbole du running back moderne. Le retour de Mark Ingram devrait lui permettre d’avoir un peu plus de jus pour être encore plus explosif.

Derwin James (S, Chargers, 22 ans)

Stats : 3 matchs, 19 plaquages, 2 sacks, 4 passes défendues, 1 interception

Un autre rookie qui s’est fait une place parmi les meilleurs de l’AFC à toute vitesse. Le 17e choix de la dernière Draft était déjà une star à Florida State. Il était attendu. Il répond présent. Il est le premier defensive back depuis 1987 à réussir deux sacks et une interception sur ses trois premiers matchs.

Surtout, James n’a pas manqué le moindre plaquage depuis ses débuts en NFL. Sûr contre la course et en couverture, il devrait être une des pièces de base pour la défense de Los Angeles dans les années à venir. Il est déjà noté comme cinquième safety de la ligue par Pro Football Focus.

OJ Howard (TE, Buccaneers, 23 ans)

Stats : 3 matchs, 11 réceptions, 222 yards, 1 touchdown

Il monte en puissance, l’ancien d’Alabama. En semaine 3, contre les Steelers, il a égalé son record en carrière avec 6 réceptions. Efficace, il a capté 11 passes en étant ciblé 14 fois cette saison. Dynamique, il a couru pour transformer une réception d’une quinzaine de yards en touchdown de 75 longueurs contre les Eagles. Il a même le sens de l’humour.

« Quand vous courrez, vous n’êtes pas vraiment fatigué. Mais quand vous vous arrêtez, vous le sentez. Donc je me suis dit que j’aurais du continuer à courir comme Forrest », a-t-il expliqué à AL.com après la victoire contre Philadelphie.

Dans un paysage des jeunes tight ends assez clairsemé, Howard a le potentiel pour prendre la mène à son poste.

JuJu Smith-Schuster (WR, Steelers, 21 ans)

Stats : 3 matchs, 27 réceptions, 356 yards, 1 touchdown

Si on parle beaucoup d’Antonio Brown et Le’Veon Bell, JuJu Smith-Schuster réussit un excellent début de saison qui confirme tout le bien qu’on pouvait penser de lui après la saison dernière. L’an dernier, Brown avait débuté la saison avec 26 réceptions pour 354 yards et un touchdown sur ses trois premiers matchs. Cette saison, Smith-Schuster a capté un ballon de plus et gagné deux yards de plus sur la même période. Évidemment, le jeune joueur bénéficie de la présence de Brown. Mais tout de même.

Smith-Schuster est le troisième receveur dans toute la NFL sur les yards gagnés pour le moment. Et si la relève était déjà prête à Pittsburgh ?

Matt Breida (RB, 49ers, 23 ans)

Stats : 3 matchs, 274 yards, 8,6 yards/course, 1 touchdown

C’est le pari le plus incertain de la liste. Leader sur les yards gagnés au sol après trois semaines, Breida est une des belles histoire du début de saison. Non-drafté en 2017, l’ancien de Georgia Southern a profité des blessures pour se faire une place à San Francisco.

Peut-il confirmer ? Surtout que les défenses risquent d’être encore plus compactes maintenant que Jimmy Garoppolo se retrouve sur la touche. À la fac, il avait gagné plus de 3000 yards et marqué 34 touchdowns sur ses deux premières saisons, avant de caler lors de sa dernière saison suite à un changement de système offensif. En NFL, ses trois touchdowns ont été marqués sur des courses d’au moins 30 yards. Peut-il faire la différence en puissance dans la zone rouge ?

Breida est la star du moment, mais l’avenir reste à saisir.

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