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[Free Agency 2021] Ligne défensive : les chasseurs de quarterback à l’honneur

Bonne nouvelle pour les équipes en manque de pass rusher, le choix est vaste cette année.

Avant la free agency, Touchdown Actu vous propose ses traditionnels Top 5 des joueurs qui seront disponibles à chaque poste le 17 mars. Petit tour d’horizon aujourd’hui la ligne défensive.

Un match de NFL se gagne souvent dans les tranchés, et nombreux sont les coachs à s’appuyer sur une grosse ligne défensive pour tenter de prendre le dessus sur l’adversaire. Les joueurs en fin de contrat sont donc souvent très courtisés.

Mais alors que les années précédentes nous avaient habitué à l’utilisation massive du franchise tag sur la position, cette année, les joueurs ont obtenu plus de libertés de la part de leurs équipes et ils sont nombreux à se présenter sur le marché des agents libres. Cuvée riche en talent de tout âge, il y en a pour tous les goûts et toutes les bourses.

1. Shaquill Barrett – 28 ans

Stats 2020 : 15 matchs, 55 plaquages, 8 sacks, 3 passes défendues, 2 fumbles forcés

Après une saison 2019 de très haut vol avec 19,5 sacks, l’année 2020 de Shaq Barrett pourrait sembler au premier regard comme un retour dans le rang. Mais le joueur a également compilé 4 sacks en playoffs et à notamment fait vivre un enfer à Aaron Rodgers et Patrick Mahomes, contribuant grandement au titre des Buccaneers. Dominant depuis qu’il est sous les ordre de Todd Bowles, il a fait montre de tout l’étendu de son talent et de sa capacité à harceler constamment la poche. A 28 ans, Barrett se dit prêt à « braquer la banque », son rendement parle pour lui, c’est son année.

La destination idéale : Tampa Bay Buccaneers, New York Jets, Houston Texans

Depuis qu’il est sous le soleil de Floride, Barrett brille. Pourquoi partir ? Le joueur veut obtenir le gros contrat qu’il mérite mais aimerait rester. Son équipe souhaite le garder. Tampa ne dispose pas d’énormément de marge mais peut trouver une solution pour conserver son atout principal pour mettre la pression sur les lanceurs adverses.

L’arrivée de Robert Saleh comme coach des Jets laisse à penser que la reconstruction de la franchise passera par la défense. Quoi de mieux qu’un chasseur de quarterback comme Barrett pour batir un front 7 dominant ?

Les Texans sont dépeuplés et semblent bien mal embarqué dans leur intersaison. Pourtant, il dispose désormais de moyens financiers pour entamer leur nouveau cycle. Investir sur Barrett pourrait leur apporter un leader qu’ils ont perdu avec le départ de JJ Watt.

2. Bud Dupree – 28 ans

Stats 2020  : 11 matchs, 29 plaquages, 8 sacks, 2 passes défendues, 2 fumbles forcés

Fiable et efficace depuis son arrivée dans la ligue, Bud Dupree monte en puissance depuis deux saisons. Après une saison à 11,5 sacks en 2019 qui a valu d’être retenu par son équipe via le franchise tag, le joueur était parti sur des bases élevées en 2020 avec 8 sacks en seulement 11 matches avant de se déchirer les ligaments croisés. Pour autant, le joueur pourrait affoler le marché dès les premiers jours du marché. Plusieurs équipes seraient sur les rangs et son nom revient régulièrement dans les rumeurs.

La destination idéale : Tennessee Titans, Pittsburgh Steelers

A la recherche d’un pass rusher, les Titans ont récemment fait du ménage dans leur roster pour dégager de l’espace dans leur masse salariale, signe d’une grosse offre en préparation ? Dans le système en 34 de Mike Vrabel, le joueur s’intégrerait sans difficulté.

Sa blessure pourrait refroidir ses courtisans et les Steelers pourraient en profiter pour le conserver si les offres tardent à arriver. Son binôme avec T.J Watt est un des atouts principaux de leur défense et prolonger leur association serait une bonne nouvelle pour le staff.

3. Dalvin Tomlinson – 27 ans

Stats 2020 : 16 matchs, 45 plaquages, 3,5 sacks, 4 passes défendues

Extrêmement solide contre la course, Dalvin Tomlinson a montré ses deux dernières saisons qu’il savait également perturbé la poche en réalisant 7 sacks et 19 QB hits. Il a fait oublier Damon Harrison aux Giants et forme depuis deux saisons un redoutable duo avec Leonard Williams fer de lance de la bonne défense new yorkaise. Avec aucun match manqué depuis son arrivée dans la ligue en 2017, Tomlinson s’est imposé comme une référence à son poste.

La destination idéale : Jacksonville Jaguars, Green Bay Packers

Urban Meyer a insisté sur sa volonté de construire sa défense autour de la ligne défensive. Avec Tomlinson, il aurait un homme de base sur lequel s’appuyer.

Si financièrement l’opération semble compliquée, associé Tomlinson à Kenny Clark aurait très fier allure sur une ligne défensive des Packers en recherche de renfort contre la course. La franchise a manifesté son intérêt pour le joueur à plusieurs reprises ses deux dernières saisons tentant de monter un échange pour le faire venir dans le Wisconsin.

4. Yannick Ngakoue – 25 ans

Stats 2020 : 15 matchs, 20 plaquages, 8 sacks, 1 passe défendue, 4 fumbles forcés

Balladé de Jacksonville à Baltimore en passant par le Minnesota, Yannick Ngakoue a quand même réussi sa saison. Capable d’évoluer aussi bien dans un 4-3 que dans une 3-4, sa capacité à chasser le quarterback est sa principale force. Limité contre la course, il n’en reste pas moins un joueur sur qui une franchise peut investir sur le long terme sans prendre de gros risques. A encore que 25 ans, ses meilleures années sont encore à venir. Il est temps pour lui de se poser et de laisser exprimer tout son talent.

La destination idéale : Seattle Seahawks, Cleveland Browns, Indianapolis Colts

Les Seahawks sont toujours à la recherche d’un joueur capable de mettre au sol le lanceur adverse. Les expériences Jadeveon Clowney et Carlos Dunlap n’ayant pas apporté satisfaction, la franchise tentera-t-elle une nouvelle fois un investissement sur la position ?

Avec Oliver Vernon agent libre, les Browns sont en quête d’un joueur capable d’évoluer à l’opposé de Myles Garrett et d’apporter suffisamment pour enlever un peu de pression à l’ancien numéro un de draft. L’équipe à les moyens et sur le papier leur duo serait plus que séduisant.

Justin Houston, Al-Quadin Muhammad et Denico Autry tous agents libres, les Colts vont devoir renforcer leur pass rush. Dans le système de Matt Eberflus et au milieu d’une défense rigoureuse et pleine de talent, Ngakoue pourrait aisément trouver sa place.

5. Matt Judon  – 28 ans

Stats 2020 : 14 matchs, 49 plaquages, 6 sacks, 2 passes défendues

Taggé l’an dernier, Matt Judon n’a pas réalisé son meilleur exercice en carrière. Pourtant depuis son arrivée dans le Maryland, il a toujours répondu présent et s’est imposé comme un homme de base de la défense de John Harbaugh. Régulier et rarement blessé (seulement 4 matches manqués en 5 ans), il a tous les atouts pour décrocher un gros chèque. A l’image d’un Za’Darius Smith avant lui, Judon semble prêt pour s’émanciper des Ravens et aller briller sous d’autres cieux.

La destination idéale : New York Giants, Miami Dolphins, Baltimore

Giants et Dolphins ont des défenses de qualité mais souffrent chacune de la même carence. La capacité à mettre la pression sur le quarterback adverse depuis l’extérieur. Avec un joueur expérimenté comme Judon, ils apporteraient un coup de fouet immédiat à leur pass rush.

Avec Ngakoue et Pernell McPhee également agents libres, les Ravens peuvent ils avoir le luxe de recomposer entièrement leur passe rush ? Avec une marge salariale décente, la franchise pourrait être en mesure de le retenir encore quelques saisons.

Les paris :  Haason Reddick, Trey Hendrickson, Jadeveon Clowney, Leonard Floyd

Auteur d’une magnifique saison couronnée par 12,5 sacks, Haasan Reddick ne manquera pas de courtisans. Il a répondu présent après la blessure de Chandler Jones et a prouvé qu’il pouvait être un poison pour les lignes offensives. Mais avec seulement une grosse saison au compteur réalisée en dernière année de contrat, un gros investissement sera à quitte ou double.

Le cas est sensiblement identique avec Trey Hendrickson. Si le joueur a brillé cette année avec les Saints en réalisant la bagatelle de 13,5 sacks, il n’était jusque là qu’un joueur de rotation. Peut-il renouveler chaque saison une telle performance ?

Les années passent et on attend encore et toujours que Jadeveon Clowney exprime son plein potentiel. Déjà passé par 3 équipes, ses expériences à Seattle et Tennessee n’ont pas levé les doutes. Si les qualités sont là, le rendement et l’efficacité posent questions. Un nouveau contrat d’une année pour prouver son niveau semble être sa seule solution.

Leonard Floyd a déçu pendant 4 saisons aux Bears mais séduit aux Rams en 2020. A 28 ans, le joueur a-t-il touché son vrai niveau ou était-ce un feu de paille ? Une équipe lui fera certainement confiance en acceptant les risques qui vont avec.

Les potentielles bonnes affaires : Carl Lawson, Romeo Okwara, Sheldon Rankins, Larry Ogunjubi, Adam Butler

Dans un marché tendu en raison de la baisse du salary cap, les équipes vont être à l’affut des bonnes affaires. Une fois les tête d’affiches signés, plusieurs joueurs pourraient faire office de grosse plus value à des prix plus abordable. En tête desquels Carl Lawson et Romeo Okwara. Tous deux auteurs d’une belle saison, les deux joueurs n’ont encore que 25 ans et semble prêt à exprimer tout leur potentiel.

Au centre de la ligne, Sheldon Rankins, Larry Ogunjubi et Adam Butler sont des valeurs sures qui pourraient devenir des titulaires dans n’importe quelle équipe ou presque. Ils pourraient apporter de la solidité et des certitudes à des défenses en quête de fiabilité, le tout sans forcément se ruiner.

Les vétérans : Melvin Ingram, Carlos Dunlap, Aldon Smith, Jurrell Casey, Ryan Kerrigan, Shelby Harris

La classe d’agents libres est vraiment profonde cette année sur la ligne défensive. De nombreux vétérans pourraient apporter leur expérience et des qualités toujours bien présentes pour offrir un renfort significatif à une franchise. Qu’elle soit en quête de playoffs ou en reconstruction, il est toujours bon pour une équipe de compter sur des joueurs expérimentés rompus aux joutes NFL et capable d’être aussi des leaders de vestiaires.

Après une saison pourrie par les blessures, Melvin Ingram va chercher à prouver qu’il a encore beaucoup à offrir. Même son de cloche pour le quintuple Pro Bowler, Jurrell Casey, qui voudra prouver aux Broncos qu’ils ont eu tort de ne pas lui laisser sa chance après sa blessure. A 32 ans, Carlos Dunlap a réalisé une belle 2e partie de saison à Seattle et a montré qu’il était toujours productif. Le revenant Aldon Smith, le toujours efficace Ryan Kerrigan ou le solide Shelby Harris auront tous des atouts à faire valoir dans les prochaines semaines.

Les autres principaux joueurs disponibles 

Defensif tackle : Lawrence Guy, Kawann Short, Ndamukong Suh, Daquan Jones, Johnathan Hankins, Christian Covington, Roy Robertson-Harris, Damon Harrison, Derek Wolfe, Demarcus Walker

Edge rusher : Justin Houston, Oliver Vernon, Solomon Thomas, Trent Murphy, Everson Griffen, Alex Okafor, Kyler Fackrell, Markus Golden, Denico Autry, Taakkarist McKinley, Ezekiel Ansah, Pernell McPhee, Vic Beasley

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